Una ventana al universo. Con temas de astronomía observacional, los principales eventos astronómicos de la semana y tips de astronomía. De vez en cuando un tema de interés general. Lo que busco es que la gente tenga una guía del cielo.

45 posts categorized "Astronomía"

31/12/2017 14:14:21

Eventos astronómicos del año 2018

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Es importante aclarara que los eventos astronómicos –eclipses, conjunciones, ocultaciones, etc.- no tienen impacto en la vida humana, muchos de lo observable son juegos perspectivas, luces y sombras, no tiene nada que ver con la buena o mala fortuna. En el cielo no está escrito el destino humano, no existe tal cosa como "señales en el cielo desgracias en la Tierra", la posición de un planeta, el Sol o la Luna en una constelación en particular no tiene ninguna relación con el devenir o con la personalidad de  las personas.

ENERO 2018

  • 1 enero: Luna llena.
  • 1 enero: Al amanecer será la mejor oportunidad para observar a Mercurio.
  • 3 enero: Máximo de la lluvia meteórica las cuadrántidas, la luz de la Luna afectará la visión los meteoritos menos brillantes.
  • 3 enero: Perihelio terrestre, nuestro planeta se encontrará en su punto más cercano al Sol a tan solo 147.097.233 km.
  • 6 enero: Júpiter y Marte se observarán en conjunción (muy cercanos en apariencia) véalos antes del amanecer hacia el oriente.
  • 8 enero: Cuarto menguante.
  • 11 enero: En la madrugada, Marte, Júpiter y la Luna en conjunción en la constelación de Libra.
  • 16 enero: Luna nueva.
  • 24 enero: Cuarto creciente.
  • 31 enero: Luna llena, este mes poseerá dos lunas llenas, en promedio un mes con dos lunas llenas se da cada dos años y medio, sin embargo este año se repetirá en marzo.
  • 31 enero: Eclipse total de Luna, se observará en su fase total en Asia, Medio Oriente, Oceanía, Australia y la zona oriental de África. En América se observará de forma parcial durante el amanecer en dirección poniente.

FEBRERO 2018

  • 7 febrero: Cuarto menguante lunar.
  • 9 febrero: Durante la madrugada la Luna y Marte estarán en conjunción en la constelación de Ophiucus.
  • 15 febrero: Luna nueva.
  • 15 febrero: Eclipse parcial solar visible en el Polo Sur, Chile y Argentina. En Bariloche en Sol se eclipsará en un 20% y en Ushuaia en un 38%, en Buenos Aires el eclipse será visto al atardecer de forma parcial en un 17% (imagen inferior NASA).

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  • 16 febrero: Año nuevo chino, este año corresponde al año del Perro.
  • 23 febrero: Cuarto creciente lunar.

MARZO 2018

  • 1 marzo: Luna llena.
  • 5 marzo: Mercurio y Venus estarán en una conjunción de 1.4° de separación (imagen inferior).

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  • 9 marzo: Cuarto menguante.
  • 17 marzo: Luna nueva.
  • 20 marzo: Equinoccio de primavera para el hemisferio norte y equinoccio de otoño para el hemisferio sur.
  • 24 marzo: Cuarto Creciente.
  • 31 marzo: Luna llena, este mes -al igual que enero- tendrá dos lunas llenas, volverá a repetirse un mes con dos lunas llenas hasta octubre 2020.

ABRIL 2018

  • 1 abril: Domingo de pascua, se celebra el siguiente domingo despues de la Luna llena (31 marzo) posterior al Equinoccio de primavera (20 Marzo).
  • 3 abril: Marte y Saturno estarán en conjunción con una separación de 1.3° ambos planetas serán visibles desde media noche cuando salgan del horizonte este en la constelación de Sagitario (imagen inferior).

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  • 8 abril: Cuarto menguante.
  • 15 abril: Luna nueva.
  • 22 abril: Cuarto creciente.
  • 22 abril: Máximo de la lluvia meteórica Líridas, serán visibles los meteoritos de la madrugada.
  • 29 abril: Luna llena.

MAYO 2018

  • 6 mayo: máxima para la lluvia de meteoros Eta Aquaridas, mal pronóstico de observación porque la Luna estará a pocas noches después de ser llena.
  • 7 mayo: Cuarto menguante.
  • 8 de mayo: Júpiter estará en oposición al Sol lo que lo hará visible toda la noche. Júpiter permanecerá en la constelación de Libra.
  • 13 mayo: La Luna estará en conjunción con Urano (5 grados al sur de Urano).
  • 15 mayo: Luna nueva.
  • 21 mayo: Cuarto creciente
  • 29 mayo: Luna llena.

JUNIO 2018

  • 6 junio: Cuarto menguante lunar.
  • 13 junio: Luna nueva.
  • 19 junio: Mejor noche para observar el asteroide Vesta, para ello hay que utilizar binoculares, obsérvelo en la constelación de Sagitario cerca del cúmulo abierto M23(imagen inferior).

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  • 20 junio: Cuarto creciente.
  • 21 junio: Solsticio de verano para el hemisferio norte y Solsticio de invierno para el sur.
  • 27 junio: Mejor noche para observar a Saturno en la constelación de Sagitario.

JULIO 2018

  • 6 julio: Cuarto menguante lunar.
  • 6 julio: Afelio terrestre, nuestro planeta se encuentra a la mayor distancia del Sol, nos separa de nuestra estrella 152.095.566 km.
  • 12 julio: Luna nueva.
  • 12 julio: Eclipse parcial solar visible solamente al sur de Australia, Tasmania y Nueva Zelandia (imagen inferior NASA).

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  • 19 julio: Cuarto creciente lunar.
  • 27 julio: Planeta Marte estará en oposición, el mejor momento para observarlo, se ubicará en la constelación de Capricornio.
  • 27 julio: Luna llena.

AGOSTO 2018

  • 4 agosto: Cuarto menguante lunar.
  • 11 agosto: Luna nueva.
  • 11 agosto: Eclipse parcial de Sol visible en el polo norte, norte de Canadá, Groenlandia, Suecia, Noruega, Finlandia, Estonia, Rusia, China y Mongolia (imagen inferior NASA).

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  • 12 agosto: Máxima de la lluvia meteórica Perseidas, luna recién nueva dará oportunidad para observar una buena cantidad de meteoros.
  • 18 agosto: Cuarto menguante.
  • 26 agosto: Luna llena.

SEPTIEMBRE 2018

  • 2 septiembre: Cuarto menguante lunar.
  • 7 septiembre: Mejor momento para observar a Neptuno, visible en la constelación de Acuario entre las estrellas Phi Aquari y Hydar, para verlo es necesario utilizar telescopios y binoculares de gran apertura.
  • 9 septiembre: Luna nueva.
  • 9 septiembre: Al atardecer inicia el año nuevo judío (Rosh Hashaná) da comienzo al año hebreo 5779 .
  • 10 septiembre: Posibilidad de observar al cometa 21P/Giacobini-Zinner cercano a los cúmulos abiertos M38 y M36 en la constelación de Auriga.
  • 16 septiembre: Cuarto creciente.
  • 21 septiembre: Venus alcance su máxima brillantez.
  • 22 septiembre: Equinoccio de otoño para el hemisferio norte y de primavera para el hemisferio sur.
  • 24 septiembre: Luna llena.
  • 25 septiembre: Al atardecer inicia el año nuevo islámico, da comienzo el año 1439.

OCTUBRE 2018

  • 2 octubre: Cuarto menguante lunar.
  • 8 octubre: Luna nueva.
  • 16 octubre: Cuarto Creciente.
  • 21 octubre: Máximo de la lluvia meteórica de las Oriónidas.
  • 29 octubre: Mercurio y Júpiter se observarán al atardecer en conjunción entre la constelación de Escorpión y Libra (imagen inferior).

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  • 31 octubre: Cuarto menguante.

NOVIEMBRE 2018

  • 6 noviembre: Mercurio será visible al atardecer en la constelación de Escorpión.
  • 7 noviembre: Luna nueva.
  • 8 noviembre: Cometa 38P/Stephan-Oterma se observará a 8 arco minutos de la nebulosa Esquimal (NGC 2392)
  • 15 noviembre: Cuarto creciente.
  • 17 noviembre: Lluvia de meteoros las Leónidas, el brillo lunar afectará su observación.
  • 23 noviembre: Luna llena.
  • 29 noviembre: Cuarto menguante.

DICIEMBRE 2018

  • 3 diciembre: Venus estará en la constelación de virgo siendo muy brillante al amanecer.
  • 7 diciembre: Luna nueva.
  • 12 diciembre: Posibilidad de observar al cometa 46P/Wirtanen cercano a las estrellas Omicron Tauri y Xi Tauri.
  • 14 diciembre: Máximo de la lluvia meteórica las Gemínidas.
  • 15 diciembre: Cuarto creciente.
  • 21 diciembre: Solsticio de invierno para el hemisferio norte y de verano para el sur.
  • 22 diciembre: Luna llena.
  • 29 diciembre: Cuarto menguante.
20/11/2017 18:03:15

¿Y si concesionamos el puerto de Cutuco a Elon Musk?

A estas alturas creo que todos los salvadoreños sabemos que el puerto de Cutuco, ubicado en la ciudad de La Unión, es un fiasco.

Es una infraestructura inútil y costosa.

Para lograr construir la plancha de cemento más grande en las costas del océano Pacífico nuestro país paga un préstamo millonario a Japón. El Salvador destina 10 millones de dólares al año para pagar el empréstito el cual se amortizará hasta el año 2041. Tal pago no cuenta los gastos de mantenimiento y seguridad que necesita el puerto, CEPA contribuye con un buen porcentaje de su presupuesto que debería estar destinado para el aeropuerto o Acajutla para mantener a un inutil elefante blanco.

Los últimos tres gobiernos salvadoreños han intentado concesionar el puerto pero ninguna empresa internacional se anima a invertir en él, demasiado arriesgado, la economía del país es pequeña y la infraestructura (autopista, tren, aeropuerto) que debería conectar el puerto con el resto del país o con la región es prácticamente inexistente o ineficiente.

Cutuco es un fracaso.

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El puerto de Cutuco visto desde el espacio (centro) de la imagen. Foto por Google Earth.

El Salvador posee un recurso natural que pasa desapercibido, el país por encontrarse cerca del ecuador (13° latitud norte) cualquier cohete que sea lanzado desde su territorio necesitará menos energía para llegar al espacio y posicionarse en órbita que otro lanzado desde latitudes superiores o desde los polos.

¿Por qué sucede esto? tiene que ver con la rotación terrestre, la forma del planeta y la posición que se encuentra el país. A nivel ecuatorial un cohete gana cierta aceleración gracias a la velocidad de giro del planeta, esto no sucede si pretendemos lanzar cerca de los polos. Cuando la Tierra rota, el ecuador se mueve a unos 1670 km/h por hora, mientras que regiones cercas al polo alcanza velocidades muy inferiores, por ejemplo desde Reykjavík, Islandia solo se llega a 732 km/hr. En El Salvador la rotación terrestre nos hace gana a 1629 km/h, tenemos un ahorro de 938 km/h con respecto a Reykjavík. Incluso un cohete lanzado en El Salvador iría teóricamente 157 km/h más rápido que otro similar lanzado en las mismas condiciones desde Cabo Cañaveral. 

Esta simple formula permite realizar el cálculo de velocidad de rotación según la latitud (α es la variable que representa la latitud del lugar que deseamos calcular).Captura de pantalla 2017-11-20 a la(s) 6.23.47 p. m.
Por estas diferencias de velocidad los europeos lanzan sus cohetes desde Guyana y los Estados Unidos desde Cabo Cañaveral, los rusos utilizan el cosmódromo de Baikonur (Un cohete desde El Salvador supera por 460Km/h) que si bien no está cerca del ecuador, lo construyeron en el punto más al sur que podían, es importante tomar en cuenta que cuando fue fundado –durante la guerra fría- su posición en medio del desierto de Kazajistán tuvo la ventajas de mantener a los espías a buena distancia.

Pero no nos alegremos, la ventaja de nuestra posición en el trópico solo representa un ahorro inferior al 1% de la velocidad que necesita un cohete para alcanzar la velocidad de escape terrestre (40.320 km/h) en comparación con otro cohete lanzado a una latitud más al norte. Pero si traducimos la cantidad de energía ahorrada a un costo monetario, ya son varios miles de dólares -millones dependiendo de la cantidad de cohetes- así que sale más económico lanzar un cohete desde El Salvador que lanzarlo desde cualquier latitud superior.

Desde 2014 varias compañías privadas han comenzado a lanzar al espacio satélites de comunicación, equipo para la estación espacial internacional, pero todo parece indicar que en pocos años la principal industria de vuelo espacial será el turismo.

Entre las principales compañías espaciales se encuentra Blue Origin fundada por Jeff Bezzos el CEO de Amazon, Virgin Galactic y Space X de Elon Musk quien fuera el fundador de PayPal y Tesla.

Al parecer la a más exitosa empresa en estos momentos es Space X, en los últimos meses han ganado más del 30% del mercado de la industria espacial. Uno de sus principales proyectos es el cohete Falcon que permite ser ser rehusado, para ello regresa aterrizando en forma vertical en plataformas marítimas.

Otra empresa, la Sea Launch también se especializa en lanzar cohetes al espacio, pero ellos utilizan plataformas acuáticas.

¿Y si El Salvador propusiera a una de estas empresas la concesión del puerto de Cutuco para ser utilizado como base para una lanzadera marítima en aguas salvadoreñas?

Si tal cosa sucediera, El Salvador se convertiría en un punto importante para la industria espacial, impulsaría las ingenierías en el país y traería desarrollo económico y tecnológico al país.

Sin embargo habría que considerar que El Salvador no posee un marco legal para tal cuestión, habría que legislar en materia espacial, considerar algo cosas tan básicas como reglamentar la mínima distancia de seguridad que un cohete necesita para ser lanzado en nuestras costas.

Dudo que nuestros diputados tengan destreza para tales cuestiones técnicas, pero podrían asesorarse de otras legislaciones. Sin embargo posiblemente el gobierno actual de El Salvador puede que no tenga un interés político en concesionar el puerto para la industria espacial.

Quizás seguiremos pagando 10 millones de dólares anuales hasta 2041. 

 

27/08/2017 22:28:06

El día de los dos amaneceres

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Para la generación de centroamericanos que vivimos la última década del siglo XX siempre recordaremos el eclipse total de Sol del 11 de julio de 1991. Fue un evento de tal magnitud que a pesar de todos los años que han transcurrido es algo difícil de olvidar. Toda persona que ha experimentado este tipo de eclipses tiene la misma opinión, es una experiencia que va más allá del asombro, es un evento maravilloso, sorprendente e impactante, posiblemente es el evento astronómico más impresionante que el ser humano pueda vivir en la superficie de la Tierra.

II

En promedio ocurren dos eclipses solares por año, suceden cuando la Luna en su fase nueva oculta al Sol. Pero para que ocurran deben de cumplir con un requisito más, quizás el más importante, y es que la Tierra y la Luna tienen que estar alineadas con respecto al Sol. De nada sirve que la Luna se encuentre en su fase nueva si está en una posición más "arriba" o "abajo" de un punto que la haga coincidir con el Sol.

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Ilustración que muestra el principio básico de un eclipse lunar. Imagen por NASA.

La Luna casi siempre se mantiene fuera de un punto de alineación de la Tierra con el Sol, esto hace que no ocurran eclipses todos los meses, a ese punto particular se le conoce con el nombre de nodo. 

Que nuestro satélite llegue a un nodo no es una cuestión antojadiza, hay una mecánica celeste de por medio, un patrón descubierto por la continua observación del cielo desde hace muchos miles de años. Ese patrón, al cual hemos llamado ciclo Saros, ha catalogado a los eclipses en números los cuales vuelven a repetirse cada 18 años y 11 días, sucediendo casi de la misma forma que ocurrieron la última vez que fueron observados.

Aquí es importante la palabra “casi”, pues aunque el eclipse se repita de la misma forma, no será visible en la misma zona sino que se observará un poco más al norte o al sur, al este o al oeste. Depende del tipo de desplazamiento que tenga la Luna cuando alcanza al nodo, ese desfase hace que el eclipse que observamos los centroamericanos del 11 de julio de 1991, el Saros 136 (número 36), se repitiera el 22 de julio de 2009 (número 37) pero solo pudo verse en India, Nepal, China, Japón.

Por cierto, este mismo Saros 136 en su versión número 32, ocurrió el 29 de mayo de 1919 y que fue visible en Sur América, el atlántico sur y África, le sirvió a los científicos para confirmar la Teoría General de la Relatividad de Albert Einstein.

Si lográramos animar un saros en particular veríamos que la sombra de la Luna que cae sobre la Tierra se mueve de un lado a otro en una especie de bamboleo que ocurre una vez cada 18 años y 11 días. Hasta que eventualmente el ciclo desaparece en uno de los polos de la Tierra una vez se completen aproximadamente unos 42 eclipses de Sol y de Luna, todo en un período de unos 600 años.

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No, Saros no es el único patrón, también existe el ciclo Inex y el Tritos, al parecer los antiguos indígenas mesoamericanos utilizaron una versión de lo que hoy conocemos como ciclo Tritos para calcular eclipses.

Toda esta mecánica celeste nos aparta un poco de la experiencia de un eclipse, pues aunque la astronomía describa como suceden e incluso pueda calcular con alta precisión, no es lo mismo calcular un eclipse que experimentarlo. Un eclipse total solar es un evento natural que no solo se observa en el cielo, sino que también se manifiesta en la naturaleza circundante, pues la luz del Sol y la temperatura descienden haciendo que algunos animales busquen refugio creyendo que la noche ha llegado.

El cielo se va tornando cada vez más oscuro, pero no llega a alcanzar un color negro como lo tiene la noche, sino que es un azul lo suficiente profundo para observar algunas estrellas y planetas. Mientras todo eso sucede todo el horizonte se tiñe de un celaje tal cual fuera un atardecer de 360 grados.

Cuando el eclipse solar alcanza la fase de totalidad todo se oscurece y lo único que ilumina a la Tierra es la luz fantasmal de la corona solar.

III

El 21 de agosto de 2017 fue un día que será recordado en los Estados Unidos. Por primera vez desde el 8 de junio de 1918, un eclipse total solar, el Saros 145 (número 22) atravesó todo el país y fue observado por millones de personas. Los medios de comunicación informaron sobre el evento, las redes sociales explotaron en comentarios, fotografías y videos sobre el evento astronómico. Ese día el eclipse total fue tendencia mundial en las redes sociales.

No recuerdo la fecha exacta cuando me enteré del Saros 145, es posible que fuera días después del eclipse total de 1991, cuando revisé algunas cartas en algún almanaque astronómico y supe de los lugares donde ocurrirían los eclipses que estaban por venir.

Para cuando llegó la segunda década del siglo 21 yo ya tenía la certeza que en los próximos años residiría en los Estados Unidos, entonces el eclipse ya parecía cercano, ya no eran décadas las que nos separaban del evento sino años.

El tiempo pasó hasta que por fin llegó el 20 de agosto de 2017 y me encontré tomando un vuelo desde el aeropuerto de La Guardia en New York hasta Atlanta, Georgia, para luego manejar un vehículo de alquiler en busca del mejor lugar para observar el eclipse.

Aunque la sombra de la Luna atravesaría a los Estados Unidos de costa a costa, el principal punto a tomar en cuenta a la hora de organizar una expedición astronómica es el clima atmosférico. Por muchos días estuve considerando la posibilidad de viajar a Nebraska o San Louis Missouri, pero los vuelos estaban sobrevendidos y los precios de los boletos eran astronómicos, además era posible encontrar cielos nublados. Por otro lado viajar a Atlanta me permitiría tomar una decisión de última hora sobre el mejor lugar para observarlo, pues decidiría el mejor lugar a partir de las condiciones del tiempo en una franja de casi 600 kilómetros, más o menos la distancia en línea recta entre Nashville Tennessee y la ciudad de Columbia en Carolina del Sur.

Al llegar a Atlanta el reporte del clima indicaba que la costa de Carolina del Sur estaría con alta probabilidad de lluvia, mientras que hacia el centro del país el cielo parecía muy prometedor. En Nashville y alrededores habían reportes de cielos azules, así que me alejé de la costa y manejé en busca del centro del país. Pasé la noche del 20 de agosto en la ciudad de Dalton, al noroeste de Georgia, ubicada a pocos kilómetros de la zona donde el eclipse sería visible en su totalidad.

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Tenía cuatro opciones, Nashville, Portland, Athens y Sparta, todos ellos en Tennessee y terminé por decidirme por Sparta, puesto que estaría a menos de 5 kilómetros del centro de la sombra lunar, lo que se traduciría en más tiempo de eclipse total, unos 2 minutos 38 segundos.

Por otro lado, siendo Sparta un pequeño poblado, sería más fácil encontrar un lugar para observar y fotografiar el eclipse. Las grandes ciudades como Nashville también tienen el problema de la contaminación lumínica que afecta cuando la totalidad de un eclipse llega y las luminarias de la calle se encienden afectando la observación.

Llegué a Sparta a las 6 de la mañana del 21 de agosto, el cielo estaba totalmente despejado y el clima era perfecto, para entonces el pueblo estaba desierto. Comenzó a tener un poco de movimiento al borde de las 8 de la mañana. En ese momento ya había encontrado un lugar público donde instalé un pequeño telescopio refractor de 4" de apertura y una cámara DSLR.

A las 10 de la mañana el poblado había sido invadido por cientos de personas que buscaban el mejor lugar para instalarse. A media mañana la alcaldía y otras oficinas de Gobierno suspendieron la atención al público para que los empleados tuvieran la oportunidad de observaran el eclipse.

Un poco antes de las 12 del mediodía, las plazas, calles y parques estaban llenas de gente, así como la biblioteca pública donde se instaló un telescopio y donde regalaban a los vecinos y visitantes lentes polarizados para observar el evento. Otro punto muy concurrido fue en una loma cercana al centro del pueblo, donde se encuentra un antiguo cementerio de la época de la guerra civil y que pese a la polémica de las últimas semanas en Estados Unidos mantiene pequeñas banderas confederadas sobre algunas tumbas. Desde ese punto es posible apreciar todo el pueblo y gran parte del condado White. 

El primer contacto fue a las 12:01:32 del mediodía, la Luna se asomó como un cuerpo oscuro en uno los bordes del Sol, dejando una pequeña mordida que minutos después se había crecido lo suficiente para observarse utilizando los anteojos polarizados.

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En el transcurso de una hora la Luna se había sobrepuesto al Sol de tal forma que la luz del día se había opacado en gran medida. Bajo el follaje de los árboles comenzaron a formarse pequeñas medias lunas creadas por el efecto de la cámara oscura (imagen inferior) y también la temperatura comenzó a bajar, de un momento a otro los grillos comenzaron a cantar insinuando la llegada de la noche.

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Unos minutos antes de la totalidad el cielo alcanzó un color azul oscuro, en ese momento la sombra de la Luna se aproximó a Sparta desde la costa oeste de Estados Unidos a una velocidad superior a los 2,300 km por hora. Venus comenzó a ser visible y la gente parecía cada vez más ansiosa y emocionada, pero también preocupada porque una larga nube, la única en el cielo, amenazaba con cubrir la visión del eclipse en su mejor momento.

Segundos antes de la llegada de la totalidad, la gente gritaba, chiflaba y aplaudía, la nube amenazante generó una prolongación como si realmente quisiera cubrir el espectáculo, pero de pronto se detuvo.

La multitud contuvo la respiración y hubo un rumor entre todos. Para entonces la visión solar en los telescopios mostraban al Sol cubierto casi en un 98%.

Entonces el Sol se apagó de golpe.

Eran las 13:30:04 y habíamos llegado a la totalidad.

De repente el cielo mostró a la Luna como un cuerpo negro que reemplazaba al Sol, pero se encontraba rodeada de una gloriosa corona solar la cual se observaba a simple vista. Se veían gigantescos chorros de plasma que se extendían afuera del borde de la Luna como si fueran plumas de un pájaro cósmico.

El gentío gritaba de emoción y hacían esfuerzos con sus celulares para capturar una imagen de lo que observaban.

Mi telescopio mostraba la imagen del eclipse, entre la emoción del momento pude disparar una serie de fotografías que ya tenía previamente programadas. La computadora fue obteniendo de la cámara del telescopio diferentes imágenes del eclipse, algunas con tiempo de exposición muy cortos, del orden de los 1/500 de segundos con la idea de capturar la imagen de la cromósfera solar y de las explosiones que se observaban sobre el limbo de la Luna.

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Pero también se obtuvieron otras con 6 segundos de exposición, con la finalidad de obtener la mayor cantidad de información digital de la corona solar y descubrir el complejo sistema de chorros de plasma que la componen.

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Con esas fotografías el diseñador salvadoreño German Hernández logró construir una poderosa imagen que muestra la enmarañada naturaleza de la corona solar (foto inferior). La imagen también muestra que la superficie de la Luna es iluminada por un leve resplandor el cual es producido por la luz solar que se refleja nuestro planeta y que se conoce como luz cenicienta.

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Dos minutos y 38 segundos después, la Luna comenzó a descubrir al Sol; de golpe, la falsa noche producida por el eclipse concluyó y una luz muy intensa volvió a iluminar a Sparta. Por una fracción de segundo se observó en el cielo lo que se conoce con el nombre del “anillo de diamante”, un efecto de luz y sombra que marca el tercer contacto de un eclipse total solar, el momento cuando la Luna inicia su abandono al disco solar (imagen inferior).

Eran las 13:32:43 y por segunda vez en ese día volvía a amanecer.

La gente aplaudió, se abrazó y vitoreó celebrando el final del eclipse.

ECLIPSE

La tarde se fue haciendo cada vez más luminosa porque la Luna fue descubriendo de nuevo al Sol. La gente, satisfecha de lo que había observado,  comenzó a desmontar sus campamentos para salir del Sparta. A las 14:56:27 la Luna ya había salido completamente del disco solar y el eclipse había acabado.

Para que se repita el Saros 145 tendrá que pasar otros 18 años y 11 días, la nueva cita será el 2 de septiembre de 2035, pero ya no ocurrirá en Estados Unidos sino que se observará desde China, Corea del Norte y Japón.

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La sombra de la Luna pasando sobre Tennessee (21 de agosto de 2017), fotografía satelital por NASA/GSFC/Arizona State University

  IV

Reviso de nuevo el mapa de eclipses del futuro, tal como lo hice hace varias décadas y veo que ocurrirán otros eclipses que llegarán al continente americano. En 2019 y 2020 serán visibles dos Eclipses Totales de Sol (Saros 127 y Saros 142) en Chile y Argentina.

El 14 de Octubre de 2023 un eclipse solar (Saros 129) será visible en Estados Unidos, México, Belice, Honduras, Nicaragua, Costa Rica, Panamá, Colombia y Brasil, pero ese día la Luna se encontrará más lejos de la Tierra y no logrará cubrirlo del todo el disco solar, sino que dejará un borde brillante. No se podrá observar una corona solar; eso sí, se verá un anillo brillante en el cielo, por ello se le conoce a este tipo de eventos con el nombre de eclipses anulares.

Será hasta el 8 de abril del 2024 que otro eclipse total solar (Saros 139) cuando la sombra de la Luna se moverá desde México hasta el Estado de New York y llegará a Canadá, alcanzando a las ciudades de Montreal y Quebec.

El Eclipse del 11 de julio de 1991, el Saros 136, regresará hasta el 2027 y solo será visible en el norte de África y Medio Oriente. Pero volverá en su versión número 39 en otros 18 años y 11 días, eso será el 12 de agosto de 2045. En esa ocasión será visible en todo el continente americano, la umbra atravesará desde Oregón y cruzará el centro de Estados Unidos, saliendo por la península de Florida, atravesando el mar Caribe, tocando a su paso a Haití y República Dominicana, el oriente de Venezuela, las Guayanas y terminará al atardecer en la costa norte de Brasil.

Es probable que tendré vida para ver esa versión del Saros 136 pero dudo que pueda ver la siguiente en 2063, y me será imposible observar su versión número 42 calculada para el 14 de septiembre de 2099. Los eclipses no solo son los eventos naturales más hermosos que el ser humano pueda atestiguar, sino que también nos permiten sondear la inmensidad del tiempo y confirmar lo fugaz de nuestra existencia.

Los humanos apenas podemos rozar con nuestros dedos las arenas del océano cósmico y soñar con los eclipses que están por venir.

31/03/2017 15:49:15

Pulsares y Joy Division

 

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Joy Division, a la izquierda Peter Hook, Ian Curtis, Stephen Morris, Bernard Sumner. Imagen por Paul Slattery

 

Para Valerie

 

Cuando observamos una estrella brillando en el cielo es luz visible la que percibimos, pero los astros también emiten luz en otras longitudes de onda que son invisibles a nuestros ojos, la única forma de detectarlos es usando otros instrumentos completamente diferentes a los telescopios que estamos acostumbrados. Si el objeto emite señales en ondas de radio entonces es preciso utilizar un radiotelescopio para estudiarlo.

La radioastronomía tuvo un nacimiento por accidente, allá por 1930 unos técnicos detectaron cierta señal que interfería con la radiotelefonía de la compañía de teléfonos Bell. El encargado de resolverlo fue el físico Kar Jansky quien estudió la interferencia a profundidad y luego de descartar cualquier otro tipo de señal terrestre y atmosférica –incluso considerando el nido de palomas en las antenas receptoras- llegó a la conclusión que la señal provenía del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Después de la segunda guerra mundial la radioastronomía comenzó a desarrollarse, y se construyeron en el mundo grandes antenas (algunas tan grandes que colapsaron por su peso) que mapearon el cielo buscando objetos que emitían señales de radio, a partir de ese momento el universo comenzó a comprenderse de una forma que nunca habíamos imaginado.

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Radiotelescopio Goldstone, antena de 34 metros, imagen por NASA y Brian Day.

En 1967 el observatorio radioastronómico en Mullard, Inglaterra, detectó una extraña señal en la constelación de vulpécula (el pequeño zorro), la señal resultaba curiosa porque tenía un período de 1,33 segundos. En un inicio los astrónomos supusieron que habían encontrado un faro cósmico de una civilización extraterrestre, pero un estudio más profundo dejó entrever que se trataba de un objeto natural que nunca se había detectado, pero al que ya se había considerado su existencia teórica.

Debido a las pulsaciones periódicas a este objeto se le terminó llamando pulsar, aunque también se les conoce como estrellas de neutrones. Estos exóticos cuerpos es uno de los resultados de la última fase de la vida de las estrellas supergigantes (las otras opciones son las enanas blancas y los agujeros negros) en donde la masa está muy condensada, tanto que la gravedad hace que los electrones y los protones sean aplastados y fundidos en neutrones, de ahí es que este cuerpo toma su nombre: estrella de neutrones.

Los pulsares o estrellas de neutrones no son objetos tan grandes, de hecho se calcula que pueden tener apenas unos 10 kilómetros de diámetro. Sin embargo poseen una densidad tan extrema porque en ese pequeño cuerpo se encuentra compactada la materia en un orden de 1.34 masas de nuestro sol.

Estos cuerpos también poseen una enorme rotación y un fuerte campo magnético, producido por algunas partículas cargadas sobrevivientes a la condensación neutrónica, este campo genera señales que a la distancia pueden ser percibidas como pulsos periódicos (en el rango de segundos) por un radiotelescopio.

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Cuando la estrella de neutrones gira, el campo magnético gira con él, barriendo ese haz a través del espacio. Si ese rayo se alinea con la Tierra, será detectado como una señal periódica en un radiotelescopio. Imagen por NASA.

Al primer pulsar descubierto en 1968 se le llamó CP1919-21, aunque ahora también es conocido como PSR 1919+21, PSR B1919+21 y PSR J1921+2153; sí, su nombre nos puede parecer bastante aburrido, pero su gráfica -obtenida por medio de la antena del radiotelescopio de Arecibo- es una bella representación de datos, tanto que en 1979 fue escogida como portada del disco Unknown Pleasures de la banda inglesa Joy Division.

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Gráfica publicada en la Enciclopedia de Astronomía de Cambridge 1977 (pag 11) aunque el origen se remonta a 1970,  fue presentada en la tesis doctoral de Harold Craft "Radio Observations of the Pulse Profiles and Dispersion Measures of Twelve Pulsars”

Joy Division fue una banda de breve existencia, pero con una gran influencia musical, por su sonido y sus letras un tanto oscuras, kafkianas y hasta nihilistas hoy es considerada una banda de culto. Tuvo una vida corta principalmente por el suicidio de su vocalista Ian Curtis en 1980, un tipo que padecía epilepsia y de profundos períodos de depresión, pero con una destacada y particular genialidad. Se mató un día antes de salir de gira hacia los Estados Unidos, si hubiera sobrevivido y realizado la gira internacional es posible que hubiera seguido aportando a la música de maneras inimaginables.

Los compañeros sobrevivientes tuvieron que soportar la muerte de Curtis –todavía hablan de ello, los marcó de por vida- y posteriormente cambiaron su nombre a New Order incorporando sonidos electrónicos que los hicieron muy populares y también influyentes en la década de 1980; de todos ellos, quizás el más destacado ha sido Peter Hook, un tipo que no solo ha aportado desde la música sino que también desde la literatura, ha publicado libros que describen el ambiente cultural del post-punk inglés, y verlo en el escenario –todavía está activo- es un evento memorable.

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Peter Hook antiguo integrante de Joy Division y New Order en Webster Hall NYC, Septiembre 2016. Imagen por Jorge Colorado

En la portada de Unknown Pleasures de Joy Division se plasma la representación gráfica de un pulsar, el primero descubierto y ubicado a más de mil años luz de la Tierra. Hoy tenemos la certeza que en nuestro vecindario galáctico existen al menos unos dos mil pulsares girando y emitiendo un misterioso sonido cósmico, producto de una particular disposición de la materia.

Tan particular como alguna vez fue Joy Division.

23/02/2017 7:22:17

Otros mundos

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Arquitectura del sistema solar TRAPPIST-1, en su centro la estrella principal es una enana ultra fría casi del tamaño de Júpiter. imagen por Amanda J. Smith y NASA

Imaginen que en la antigüedad los romanos, mayas o antiguos chinos hubieran tenido el conocimiento que más allá del océano existían otras tierras, es posible que tal idea a más de algún antiguo se le ocurriera e incluso pensara embarcarse a su exploración (o conquista) cientos de años antes que los vikingos llegaran a Norteamérica, siglos antes de Colón, Magallanes o Cook.

Lo que NASA hizo público el 22 de febrero de 2017 en relación a un sistema solar descubierto en otra estrella es similar al hecho que un antiguo se le ocurriera la existencia de otros continentes, con la diferencia que hoy lo hacemos a nivel planetario y tenemos la certeza de su existencia.

Aunque ya sabíamos que hay planetas en otras estrellas -eso se sabe desde los años noventa- es la primera vez que se descubre una interesante colección de planetas del tamaño de la Tierra orbitando a otra estrella.

El sistema solar descubierto se le ha llamado TRAPPIST-1, esto porque en un inicio se utilizó la información obtenida por un telescopio robótico ubicado en Chile y financiado por Bélgica, el telescopio se le conoce como “TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope–South” y se ahí sale las siglas TRAPPIST. NASA participó apoyando al equipo de científicos liderados por el astrónomo Michaël Gillon en el uso del telescopio espacial Spitzer.

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Concepción artística del Sistema Solar TRAPENSE-1, basado en los datos disponibles acerca de sus tamaños, masas y distancia orbital. Los colores y detalles son creación artística. Créditos: NASA / JPL-Caltech

El sistema solar TRAPPIST-1 consta de siete planetas rocosos y está ubicado a 40 años luz de la Tierra, aunque una distancia muy cercana según las escalas del universo, para la tecnología humana es prácticamente inalcanzable. Un viaje espacial a TRAPPIST-1 usando una nave espacial actual tomaría cientos de millones de años, lo único que podemos hacer en este momento es observarla desde la distancia.

La esperanza es que con el desarrollo de mejores espectrómetros con altísimas definiciones será posible en pocos años conocer la química de atmósferas de estos planetas y saber si hay agua en ellos; y sobre todo, si existe trazas de química orgánica que permita considerar que estos mundos poseen algún tipo de vida. Por lo visto el telescopio espacial Webb que será lanzado en 2018 y que reemplazará al Hubble, ya tiene tarea.

La estrella principal de TRAPPIST-1 es una estrella enana ultra-fría, y los planetas orbitan a una distancia más cercana que la que órbita Mercurio al Sol, eso significa que si colocáramos un astronauta en la superficie de uno de esos mundos, podría ver los restantes seis en el cielo, y los vería con un tamaño aparente superior al tamaño que vemos a nuestra luna terrestre.

Los siete planetas de este sistema solar son aparentemente rocosos, es decir que son potencialmente habitables, no son grandes y gaseosos como Júpiter o Saturno, pero algunos de ellos pueden no poseer rotación como la que tiene la Tierra o Marte que giran en su eje y permite el día y la noche, de ser así estos mundos poseerían grandes diferencias de temperatura. 

No hay manera de observar a la estrella TRAPPIST-1 (que se llama según el catálogo astronómico Simbad 2MASS J23062928-0502285) por un telescopio de aficionados, esta estrella ubicada en la constelación de Acuario posee una magnitud de +18.8, para hacerse una idea la escala de magnitudes estelares considera que la estrella más débil que puede ver el ser humano en una noche oscura en un sitio sin contaminación lumínica posee una magnitud de +6 (sí, la escala de magnitudes astronómicas considera que los números positivos significan que es menos brillante y además esta escala está construida a partir de una proporción logarítmica), un telescopio de aficionados de unos 10” de apertura es posible resolver estrellas de +12 magnitudes, con un sistema de astrofotografía podemos conseguir un poco más, pero en el caso de la estrella ubicada en TRAPPIST-1 solo es posible fotografiarla utilizando telescopios profesionales de gran apertura.

Este descubrimiento no va a mejorar la economía mundial, tampoco luchará contra las enfermedades o la pobreza, no dará de comer a los hambrientos, no detendrá los conflictos humanos y guerras que tanto nos mortifican, para luchar contra esto habrá que buscar otras áreas de la ciencia que tienen propuestas para combatir esos problemas.

Pero este descubrimiento sí que es importante en cuanto a que es un conocimiento ahora parte del patrimonio inmaterial de la humanidad, nos amplía nuestro marco de referencia del escenario natural donde nos encontramos, si las siguientes investigaciones descubren moléculas orgánicas o algún tipo de química que se pueda sospechar que hay vida en esos planetas, entonces estaríamos ante uno de los más importantes descubrimientos científicos de toda la historia.

20/02/2017 12:20:31

Murallas en una mota de polvo

 

 

“We’re Going to Build a Wall”

Donald Trump

45° presidente de Estados Unidos

 

“Guard against the impostures of pretended patriotism”

George Washington

1° presidente de Estados Unidos

 

En el libro “Pale Blue Dot” el astrónomo y promotor científico Carl Sagan hacía una interesante reflexión a partir de la fotografía obtenida por la sonda espacial Voyager 1. La imagen en cuestión es una panorámica del Sistema Solar tomada el 14 de febrero de 1990 a 6 mil millones de kilómetros de la Tierra y enviada a la Tierra por medio de una señal de radio.

A esa distancia nuestro planeta se observa como un pequeñísimo punto pálido, tan pequeño que el destello de nuestra estrella, el Sol, hace difícil ubicarlo.

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Fotografía de la Tierra (punto celeste hacia la derecha del centro de la imagen) fotografía por la sonda Voyager 1, Imagen: NASA/JPL

Sagan reflexionaba sobre nuestros prejuicios humanos, pretensiones e ideas nacionalistas a partir de esa fotografía. Él decía que las grandes naciones, los orgullosos imperios y sus encumbrados líderes apenas gobiernan o han gobernado una porción de ese punto, una fracción de una mota de polvo perdida en el universo.

Los vientos nacionalistas que otra vez soplan con fuerza y buscan endurecer las fronteras entre los países, discriminar a la gente por su origen, color de piel, religión o sexualidad (y quien sabe que cosas más) nos obliga a ver de nuevo la foto del punto azul pálido y pensar que no existe cosa más absurda que crear parcelas y muros en este pequeño mundo.

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La tierra vista desde la frontera exterior del Sistema Solar, Imagen por NASA/JPL

La ciencia también ha demostrado que las razas no existen, todos los seres humanos somos prácticamente lo mismo: Homo Sapiens Sapiens. Existen diferencias genéticas entre cada uno de nosotros; eso sí, y es la responsable de darnos nuestra particular apariencia. Pero no hay una diferencia genética en función al concepto de raza, un africano y un noruego pueden parecernos muy diferentes a la vista, pero genéticamente son miembros de la misma especie. La raza es una invención social que ha normado y justificado masacres, violencia, abusos y segregaciones.  

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"No perros, no negros, no mexicanos (incluye cualquiera que hable español o latinoamericano)" cartel que colgaba a la entrada del restaurante Lonestar en Dallas, Texas durante la época de segregación en los Estados Unidos (1896-1954). Imagen por: Black History Collection, Manuscript Division, Library of Congress USA.

Por supuesto que muchas diferencias entre nosotros, tenemos diferentes opiniones y visiones del mundo, así también diferencias religiosas, políticas, económicas y tenemos una gran variedad de expresiones artísticas, lingüísticas y comportamientos. Las costumbres de los pueblos constituye la riqueza patrimonial de nuestra especie, el patrimonio material e inmaterial producido por nuestras mentes es un elemento de valor, que aporta a las sociedad más que segregarla. De nuevo hemos llegado a ver la diversidad cultural como una amenaza más que como un valor.

Es el momento que la antropología hable y nos cuente que la diversidad es justamente de lo que estamos hechos, que no hay culturas puras, todo es un intercambio de información, memoria y costumbres, es la parte inmaterial de lo cual estamos hechos los humanos. Muchas sociedades viven en una especie de burbuja cerrada hacia la diversidad, pero si nos ponemos claros notaremos que nuestras religiones, el arte, la economía, los mitos, la ciencia e incluso la gastronomía es producto de los intercambios culturales que se han dado a través de la historia.

Somos humamos, esa es nuestra única “raza” y si existe una patria esa es nuestro planeta, una mota de polvo en el océano cósmico.

10/12/2016 15:55:59

La estrella de Belén

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Así se observó la conjunción planetaria en las primeras horas de la noche del 17 de junio del año 2 a.C. desde Judea. Imagen Jorge Colorado - Sky Safari Plus.

En mi opinión si existe algún evento astronómico que pueda considerarse como la Estrella de Belén es la conjunción de Venus y Júpiter que ocurrió en la tarde del 17 de junio del año 2 a. C.

Ambos planetas se observaron tan cerca –en apariencia, desde la perspectiva terrestre- en la constelación de Leo, que a través de un telescopio hubieran estado dentro del mismo campo de un ocular de 12 mm, Júpiter y Venus llegaron a estar a una distancia aparente solo 31” de arco, eso ubicó a Venus en una posición dentro del área de las lunas de Júpiter. 

En esa época no existían telescopios, por lo tanto los antiguos observadores no pudieron resolver la separación de ambos planetas en el cielo, así que simple vista se observó como un único y brillante lucero; eso sí, es seguro que los antiguos observadores sabían que se trataba de una conjunción entre Venus y Júpiter, pues ambos cuerpos celestes han sido observados desde la prehistoria por muchas sociedades, además es muy posible que vieran su acercamiento durante los días previos a la conjunción, así también su lenta separación en los días posteriores.  Por cierto la conjunción pudo observarse en todo el planeta, aunque hasta el momento no hay registro histórico en otras culturas y tampoco las diversas interpretaciones que seguramente se hicieron en esa época.

Así como nosotros recordamos ciertos eventos naturales o sociales que nos han marcado, como “el año del terremoto” o “el tiempo de la guerra”, es posible que la conjunción sirviera para definir un momento en la historia. Cuando el cristianismo se extendió como religión en el antiguo imperio romano la conjunción fue recordada y fue incorporada como una señal dentro del mito del nacimiento de Jesús de Nazaret.

Recordemos que los relatos del nuevo testamento que cuentan sobre la vida de Jesús fueron escritos más de un siglo después de lo ocurrido, en ese intervalo todo se mantuvo en la tradición oral de los primeros cristianos, en el recuerdo se tomó mucha importancia definir un período de tiempo dentro de la historia política de la región –por eso se tomó cuidado en recordar a Herodes I el Grande y luego durante la pasión cristiana a Poncio Pilato, y posiblemente también el recuerdo de la conjunción planetaria pasó luego al recuerdo escrito dentro del evangelio de Mateo.

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Si alguien hubiera usado un telescopio en la conjunción del año 2 a. C. hubiera visto ambos planetas acercarse -en apariencia- a solo 32" de arco (0.008 grados). Imagen Jorge Colorado - Sky Safari Plus.

El evangelio cuenta que el misterioso astro sirvió de señal para que unos sabios -que la tradición recuerda como tres hombres- llegaran desde algún lugar del oriente a rendir honores al niño Jesús y que luego advirtieran sin querer al rey Herodes, lo que desembocó en la matanza de los niños de hasta 2 años de edad. 

La estrella de Belén es parte importante del mito de nacimiento de Jesús, el personaje central de la religión Cristiana, quién considera a Jesús como el mesías prometido en el antiguo testamento y el Hijo de Dios, por ello no es extraño que su figura sea vinculada no solo a eventos milagrosos sino también a eventos astronómicos los cuales son interpretados como señales divinas.

Algunos consideran que la estrella de Belén pudo ser un cometa, otra conjunción planetaria, una supernova o un astro imaginado, yo soy de la opinión que pudo ser la conjunción planetaria del año 2 antes de Cristo.

17/11/2016 16:52:33

¿Qué le espera a NASA en la administración Trump?

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Visión artística del lanzamiento del Space Launch System de NASA

El recién electo presidente Donald Trump (vaya, nunca pensé que escribiría tal cosa) se encuentra organizando desde esta semana el equipo de trabajo que lo acompañará durante los próximos cuatro años.

Entre los elegidos figurará el nuevo responsable de la Administración Nacional del Aire y de Espacio NASA, reemplazando al actual administrador, Charles Boden, quien ya había adelantado que luego de la elección presidencial se retiraría del cargo.

En este momento no hay claridad quien será el designado, pero algunos sitios (SpaceNews) apuntan en dirección a Scott Pace, un destacado profesional quien trabajó en NASA durante la administración de George W. Bush, manteniéndose cercano a la industria aeroespacial desde 2008 y con buenos contactos en el sector privado. Pace es graduado del MIT y posee un doctorado de la prestigiosa escuela RAND.

Considerando que Scott Pace es un hombre que sabe de la industria espacial y es un gran entusiasta de la exploración planetaria, su elección sería lo mejor que le pudiera pasar a NASA.

Sin embargo, no todo seguiría igual en la agencia espacial.

Sabemos que los republicanos son negacionistas del cambio climático, a pesar que en este momento hay un consenso científico que confirma que el mundo está calentándose por la actividad humana, los republicanos prefieren cerrar los ojos a las pruebas y mantener una postura negacionista; por ello, ya está cantado –desde el año pasado- que NASA dejará de estudiar la Tierra y se dedicará completamente al espacio, de tal modo que la agencia ya no podrá seguir monitoreando la atmósfera, midiendo el CO2 que está vinculado directamente al calentamiento global.

La construcción del Space Launch System SLS (El cohete más potente en la historia humana) y la cápsula Orión se encuentra bastante avanzados, NASA ha recibido fondos federales autorizados por los mismos republicanos desde el Congreso así que sería bastante difícil que la administración Trump cancelara los proyectos, aunque no imposible, su suspensión sería un enorme derroche de dinero (casi 8 mil millones de dólares) y tiempo del cual se ha invertido recursos desde hace más de 5 años. Asimismo hay muchos puestos de trabajo que dependen del SLS en Texas y Florida, y algunos políticos están muy interesados en seguir manteniendo la industria aeroespacial en sus Estados. Si todo continúa según los planes, el primer lanzamiento del SLS y la cápsula Orión será en 2018.

Es posible que durante la administración Trump NASA se considere enviar humanos a la Luna que seguir desarrollando tecnología para que dentro de 20 años enviar humanos a Marte. Primero porque es mucho más económico colocar un humano en la Luna y segundo porque es el mejor paso en cuanto a ganar experiencia en otro cuerpo celeste. Así que quizás luego del vuelo de prueba de Orión en 2018 habrá algún interés en enviar una misión tripulada para orbitar a la Luna, o quizás desarrollar un módulo de descenso (parecido al Eagle) para descender en nuestro satélite. Al día de hoy no hay ningún módulo lunar construido, aunque la cápsula Orión está diseñada para poder adaptarse a uno de ser necesario. Scott Pace siempre fue un entusiasta en regresar a la Luna y luego pensar a largo plazo en Marte. 

Quizás en algún momento luego de 2020 podamos ver una misión tripulada orbitando la Luna, o probablemente descendiendo (pero como ya mencioné se necesitaría la construcción de un módulo lunar). La posible misión a nuestro satélite puede que tenga algún interés científico o técnico -ganar experiencia- pero sino al menos será propagandístico, recordemos que Trump querrá demostrar que "América es grande de nuevo".

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Visión artística de la cápsula Orión (NASA).

Todo apunta que la meta de colocar un humano en Marte tendrá que esperar más tiempo. Al menos por parte de Estados Unidos, ya veremos como reacciona China ante ese vacío tecnológico y pueda iniciar de nuevo una carrera espacial; eso sí, ellos tendrían que desarrollar la versión china del SLS, que considerando su actual desarrollo científico y tecnológico parece algo realizable. 

No hay planes, ni rumores que den pie a sospechar que NASA abandone el espacio y mucho menos que Trump considere clausurarla, la agencia es ejemplo de prestigio estadounidense y es de gran interés estratégico ante otras potencias, algo así sería impensable. Veamos que tan generoso es la administración Trump con el presupuesto de NASA para 2018-2019, todo dependerá de eso. 

Es seguro que en los siguientes años NASA continuará su presencia en la Estación Espacial Internacional, asimismo ya está listo el telescopio espacial Webb que reemplazará al Telescopio Hubble, así también varias misiones al planeta Marte y quizás autorización para la exploración del satélite Europa en Júpiter. Por cierto la misión Juno se encuentra orbitando Júpiter desde el mes de julio y en poco tiempo iniciará una misión de cinco años de exploración.

Veamos que sucederá el próximo año.

11/11/2016 23:02:41

¿Qué es la súper Luna del 14 de noviembre?

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La súper Luna es un término que se hizo popular hace unos 10 años y desde entonces aparece de vez en cuando en los medios de comunicación, probablemente como un gancho para generar tráfico en las redes sociales. Veamos el lado positivo al asunto, al menos hay una excusa para que la gente vea el cielo ¿cuando fue la última vez que se tomó el tiempo para observar el firmamento? hoy estamos tan desconectados del mundo natural que la gente no puede distinguir las constelaciones del cielo o no saben en que fase se encuentra nuestro satélite. 

¿Qué es eso de la súper Luna?

Cada vez que nuestro satélite realiza una órbita alrededor de la Tierra (una vez cada 29 días 12 hrs. 44 min. y 3 seg.) en algún momento la Luna se va a colocar más cerca de la Tierra, esto sucede porque su órbita es elíptica. Cuando esto ocurre se dice que ésta alcanzó su perigeo. No hay ningún peligro que se acerque a nuestro planeta, esto es normal y ha sucedido desde que la Luna y la Tierra se formaron, lo mismo ocurre en otros satélites de otros planetas, debido a sus órbitas elípticas sus lunas también poseen un punto apogeo y otro en perigeo, que es cuando se encuentra más lejos.

Cuando la Luna alcanza su fase de llena y se encuentra en perigeo es cuando en los últimos años se le ha apodado súper Luna, esto porque su distancia a la Tierra es un poco menor y debido a ello se observa más grande de lo normal, hasta un 14% de su tamaño.

Pero es un poco difícil apreciar una súper Luna y compararla mentalmente con una Luna llena de una noche donde nuestro satélite no se encuentre en su perigeo, la única forma sería fotografiarla y compararla ambas imágenes, tal como se muestra en la imagen inferior.

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Imagen por Stellar Neophyte Astronomy Blog

La súper Luna ocurrirá el próximo lunes 14 de noviembre, exactamente a las 7:52 am hora de El Salvador, pero a esa hora no se podrá observar en el país, sino hasta el atardecer de ese día cuando salga a las 6:00pm, en ese momento estará iluminada en un 99.4%, también será posible observarla la tarde del domingo 13 de noviembre un poco antes que el Sol se oculte.

El mejor momento para observarla es cuando sale por el horizonte, ahí es cuando se observa más grande, tal efecto ocurre por un engaño en nuestros sentidos debido a que tenemos más objetos (árboles, edificios, montañas, etc.) con que compararla y por ello nos parece más grande de lo normal.

Al ver la belleza de la Luna mucha gente trata de utilizar teléfonos celulares para fotografiarla, es muy difícil obtener una fotografía digna con tales aparatos, para fotografiar la Luna se necesita al menos una cámara DSLR con un lente de unos 200mm o con un zoom que permita obtener algún detalle. Asimismo es necesario contar con un trípode para estabilizar la cámara. El ISO debería de ser el menor posible, un ISO 100 es adecuado y un tiempo de exposición entre 1/125 a 1/225 o inferior, a f/11. Recuerde colocar su cámara en posición manual.

Pero si no posee cámara fotográfica, puede observarla sin problemas, no necesita ninguna ayuda óptica para apreciar la salida de una luna llena.

 

06/11/2016 21:59:47

11 canciones astronómicas

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La portada del álbum "The Dark Side of the Moon" (1973) de la banda británica Pink Floyd está inspirada en la descomposición de la luz en su espectro por un prisma.

 

El universo ha sido uno de los grandes temas que los artistas han representado a través de la historia, aún en nuestra época que se caracteriza por tener una amplia comprensión científica de los fenómenos naturales, el universo sigue apareciendo en nuestro arte ya sea de manera metafórica o literal. No es extraño que la Luna, el Sol y otros cuerpos celestes aparezcan representados de diversas maneras en la literatura, la lírica, la plástica, el cine y la música.

La cantidad de canciones que incluyen contenido astronómico es enorme, para cubrirlo en su totalidad sería necesario organizar un enorme catálogo, si ampliáramos la lista a otros géneros e idiomas todavía sería más complejo y quizás hasta irrealizable hacer un listado. He seleccionado once canciones populares con temas astronómicos como un mero ejercicio etnográfico de astronomía cultural y no porque estas canciones sean mejores que otras o porque sean más notorias, es posible que usted tenga en mente un par de canciones más donde los cuerpos celestes son los protagonistas o son utilizados para darle un sentido poético a la canción.

Aquí la lista:

1) Fly Me to the Moon - Frank Sinatra

La versión de Sinatra es quizás la más conocida. El enamoramiento se representa como un viaje por la Luna, Marte, Júpiter y las estrellas. Uno de los estribillos es interesante “Let me see what spring is like on jupiter and mars” y en efecto, todos los planetas del Sistema Solar poseen estaciones, eso sí, distan mucho de las estaciones terrestres. ¿Cuáles son los factores que permiten que un planeta tenga estaciones? Pues la inclinación de su eje de rotación, su órbita alrededor del Sol, la distancia que el planeta se encuentre de nuestra estrella y obviamente la atmósfera que posee.

Aunque el eje marciano es similar al terrestre (25°) la primavera marciana es diferente a la terrestre en muchas formas, primero hay que recordar que Marte no posee vegetación, sino que es un enorme desierto probablemente estéril, así que la primavera marciana (que dura unos 6 meses terrestres) no habrá flores ni campos verdes, pero sí un leve y lento calentamiento de la superficie que va desde los -125C en invierno hasta los 20C en verano. Debido a que Marte tiene una órbita más excéntrica que la terrestre los cambios de temperatura son bastante extremos dependiendo si el planeta se encuentra en su afelio o perihelio, por eso los inviernos en el hemisferio sur marciano son más fríos en comparación el hemisferio norte, así que la primavera será más fría en el sur que en el norte. Por otro lado la débil atmósfera es bastante incompetente para mantener el calor solar, casi todo el calor del día se disipa al espacio.

Júpiter es muy diferente a Marte, su eje está inclinado tan solo unos 3 grados así que aunque existe primavera es poca la diferencia entre las estaciones. Júpiter es un planeta gaseoso de fuertes tormentas de nubes de amoníaco, hidrosulfuro de amonio y agua. Si buscamos una temperatura primaveral parecida a la de la Tierra (15C) habría que introducirse entre las nubes del planeta y llegar a unos 150 km bajo la tropósfera joviana, en ese momento la presión atmosférica es equivalente a unas 10 atmósferas terrestres.

2) Space Oddity - David Bowie

David Bowie falleció en enero de 2016, así que la canción Space Oddity tuvo un repunte de popularidad. La canción trata de la desaparición de un astronauta, el mayor Tom, quién observa a la Tierra desde una distancia de 100,000 millas, eso correspondería a unos 160,934 kilómetros, no muy lejos a escala astronómica, corresponde a la mitad de la distancia de la Tierra a la Luna.

3) Un millón de años luz de casa - Soda Stereo

Soda Stereo va más lejos que Bowie en cuanto a distancias, en su canción "un millón de años luz de casa" usan el concepto de la distancia años luz como metáfora. ¿Cuanto es un millón de años luz? pensemos que la luz tiene una velocidad constante en el vacío de 300,000 km por segundo, un millón de años luz correspondería más o menos a 9.46073047258 más 18 ceros, es una cifra tan grande que hasta es imposible de pronunciar, por eso la escala kilométrica no es adecuada a niveles astronómicos, para distancias estelares y galácticas se utiliza el pársec, que corresponde a 3,26 años luz.

La palabra pársec proviene del inglés "parallax of one arc second", es la distancia a la que una unidad astronómica (distancia Tierra-Sol) es de un ángulo de un segundo de arco (1") en la bóveda celeste. Pero igual el pársec se nos queda corto a distancias galácticas, así que se propusieron los kilopársec Kpc (mil pársec, 3,262 años luz), el megapársec (un millón de pársec) y el gigapársec (un millón de millones de pársecs)

¿Pero que tan lejos va Soda Stereo? un millón de años luz nos coloca fuera de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Si viajáramos un millón de años luz en dirección a la constelación de Andrómeda estaríamos a la mitad del camino entre la Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda M31, desde esa distancia sería posible divisar toda nuestra galaxia. Pero no es nada si consideramos la galaxia más alejada a nosotros (que podemos observar por medios telescópicos) se encuentra a unos 46,500 millones de años.

4) Rocket Man - Elton John

Elton John al igual que Bowie canta sobre un astronauta que irá al espacio, el astronauta de Rocket Man está inspirado en el cuento corto "The Rocket Man" de Ray Bradbury. Tal como dice la letra y como lo hemos mencionado antes "Marte es frío como el infiero", Marte es muy frío aunque no en extremo, las temperaturas se mantienen en promedio en unos -63 C en la noche llegar a -80 C, en los casquetes polares la historia es otra, dependiendo de la estación la temperatura puede bajar a -143 C.

El lugar más frío del Sistema Solar se encuentra muy cerca de casa, en la nuestra Luna, la sonda espacial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) descubrió que en el polo sur lunar se encuentran cráteres que se mantienen en oscuridad perpetua, registrando temperaturas de -238 C.

Tampoco Marte es un buen lugar para criar un hijo, habrá que ver la película "The Space Between Us" para hacernos una idea del primer humano criado en el planeta rojo.

5) Sirius - The Alan Parsons Project

Sirio es la música instrumental introductoria de su canción Eye in the Sky de The Alan Parson Project, una banda de rock progresivo ahora no tan popular. Sirio es la estrella más brillante del firmamento, ubicada en la constelación del Can Menor, muy fácil de distinguir a final del año observando hacia el sur oeste de la constelación de Orión. En realidad es un sistema binario de estrellas ubicado a unos 8.6 años luz de la Tierra. Los egipcios observaban el aparecimiento de Sirio en el horizonte antes del amanecer coincidiendo con la inundación anual del río Nilo, por ello Sirio fue muy apreciado por los antiguos egipcios, sabiendo eso hace sentido la portada del disco Eye in The Sky de Alan Parsons Project.

6) Laika - Mecano

La perra Laika es uno de los animales más famosos de la historia porque fue el primer animal en viajar al espacio exterior, la hazaña perruna ocurrió cuatro años antes que Yuri Gagarin lograra salir de la Tierra abordo del Vostok 1. La URSS necesitaba probar la tecnología espacial y comprobar como se comporta el cuerpo en un ambiente de microgravedad. Desde Laika han visitado el espacio otros perros, pero también se han enviado monos, moscas, ratas, hormigas y peces. Lamentablemente los soviéticos no estaban muy interesados en la seguridad de Laika, ella murió a las pocas horas de alcanzar el espacio producto de un sobrecalentamiento dentro la cápsula.

7) Here come the sun - George Harrison

Para latitudes superiores al trópico los solsticios de invierno suponen los días más cortos y las noches más largas por lo general con temperaturas frías. Muchas sociedades antiguas del hemisferio norte que seguían la posición del Sol en el cielo durante el año sabían que cerca del 21 de diciembre el Sol llegaba a su posición más austral en el cielo para luego regresar (en el sur pasaba lo mismo pero ocurría el 21 de julio) así que crearon mitos para explicar tal fenómeno, hoy sabemos que ocurre por la inclinación del eje terrestre y la posición terrestre en su órbita alrededor del Sol.

8) Saturn - Stevie Wonder

El Saturno de Wonder parece un mundo idealizado, de aire limpio y donde sus anillos resplandecen. Aunque Saturno parezca un sitio tranquilo no lo es, de la misma forma que Júpiter, Urano y Neptuno, Saturno es un planeta gaseoso con fuertes tormentas. Cada 20 o 30 años aparece una enorme tempestad que afecta uno de sus hemisferios, incluso es posible observar la tormenta desde la Tierra con un telescopio de aficionados.

Los anillos de Saturno están compuestos por pequeñas partículas de hielo y partículas de polvo ricas en hierro, es uno de los objetos celestes más impresionantes a través de un telescopio.

9) Hijo de la Luna- Mecano

Muchas sociedades le han otorgado al Sol y a la Luna de características humanas, muchas de ellas con narrativas sobre sexualidad, relaciones de familia o roles de género. Hemos creado mitos alrededor de la Luna, uno muy popular entre los médicos y las enfermeras es que hay más partos y accidentes en noche de luna llena, cosa que es desmentida cuando se analizan los datos de hospitales y clínicas, a pesar de ello muchos médicos siguen creyendo que Luna afecta directamente a los humanos.

Hasta hace muy poco tiempo mucha gente creía que los niños que nacían con palada hendido eran porque habían sido "comidos por la luna", porque un eclipse les influyó algún defecto o porque fueron engendrados en "un cambio de Luna", la evidencia científica muestra que la Luna no tiene nada que ver con malformaciones congénitas, pero el folklore mantiene la creencia, no es raro entonces creer que un albino pudo ser influido por los rayos lunares.

10) We Are All Made of Stars - Moby

nuestro cuerpo está construido de átomos, la base de la química orgánica está compuesto de los elementos hidrógeno, carbono, nitrógeno y oxígeno, pero nuestro cuerpo también posee átomos de hierro (en nuestra sangre), fósforo, potasio, magnesio, cloro y sodio.

¿De donde salieron los átomos de la tabla periódica y los que se encuentran en nuestro cuerpo? Pues muchos de ellos fueron formados a partir del hidrógeno dentro de antiguas estrellas ahora extintas, algunos átomos más pesados que el hierro se formaron en explosiones de supernovas, ocurridos mucho antes que nuestro Sol y nuestro sistema solar se formara.

11) Space Junk - DEVO

La basura espacial es un riesgo, se cree que muchos fragmentos de satélites desechados o fragmentos de ellos caen todos los días a la Tierra, puede ser un pequeño objetos de pocos centímetros o también puede ser uno de gran tamaño. En noviembre del 2015 cinco esferas metálicas cayeron en España, por suerte no hubo víctimas que lamentar. Hasta el momento las únicas víctimas de la basura espacial han sido algunos satélites que han sido golpeados por restos de otros que han quedado en órbita.