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03/04/2016 22:28:40

Celsius versus Fahrenheit

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El 1 de abril es el día de los inocentes en los Estados Unidos, lo que significa que mucha gente se pasa el día haciendo todo tipo de bromas, algunas empresas no se quedan atrás y publican en sus redes sociales ofertas absurdas o noticias falsas. Este año The Weather Channel, una empresa multimedia que se dedica a dar reportes meteorológicos hizo la siguiente declaración:

"Después de mucho debate, The Weather Channel se enorgullece anunciar que efectivo de inmediato comenzaremos a usar la escala Celsius para reportar las temperaturas..."

Para el resto del mundo no sería nada extraño que una empresa dedicada al clima y tiempo atmosférico utilice la escala Celsius, porque es la escala de temperatura más utilizada a nivel internacional, pero en Estados Unidos tal posibilidad se considera un disparate. En esta nación se utiliza la escala Fahrenheit y es tan popular que alrededor de ella hay incluso un fervor patriótico.

Más de algún republicano ortodoxo ha considerado que la implementación del Celsius es un plan orquestado por los liberales contra el estilo de vida de Estados Unidos. Los opositores al Celsius opinan que el Fahrenheit es tan "americano" como el béisbol, las hamburguesas y la Coca Cola, una escala de temperatura propuesta en el siglo XVIII por el alemán Daniel Fahrenheit se ha convertido en una parte esencial de este país.

En general en Estados Unidos se utilizan diferentes escalas contrario al resto del mundo, famoso es el uso de su Sistema Inglés con sus pulgadas, pies y millas, opuesto al Sistema Métrico Decimal con sus centímetros, metros y kilómetros. Tal diferencia llevó a la desgracia a la sonda marciana Mars Climate Orbiter que fue desintegrada al tratar de descender al planeta rojo en 1999, todo porque un software que utilizaba el sistema inglés y otro con sistema métrico, así se perdieron más de 327 millones de dólares.

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En el mundo solo Estados Unidos, Puerto Rico, Belice, Bahamas, Palau y las islas Cayman utilizan la escala Fahrenheit para medir la temperatura.

Los trabajos científicos usan la escala Celsius y la escala Kelvin, esta última se basa en el punto más frío que puede alcanzar un gas cuando cesa todo movimiento molecular, esta temperatura se le denomina cero absoluto o cero Kelvin que corresponde a -273.15° Celsius o -458° Fahrenheit, esta escala fue propuesta por el físico matemático William Thomson lord Kelvin.

El cero Kelvin es la temperatura más fría posible en el universo, no se ha descubierto hasta el momento alguna región que se encuentre al cero Kelvin, pero sí se han descubierto sitios realmente fríos, como la superficie de Tritón (una luna de Neptuno) donde está tan frío como 38 Kelvin (-235°C o -391°F) o el fondo cósmico que se encuentra a solo 3 Kelvin (-270.15°C o -454.27°F) no es más bajo porque todavía existe un calor residual producto del Big Bang. Pero es la nebulosa Boomerang en la constelación del Centauro la que se lleva el título como el lugar más frío de todo el universo, esta nebulosa está a 1 Kelvin (−272.15 °C o −457.87 °F), más frío que el espacio que la rodea.

 

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Fotografía de la nebulosa Boomerang ubicada a 5,000 años luz de la Tierra en la constelación de Centauro. Imagen por Telescopio Espacial Hubble.

Comprender Celsius es mucho más fácil porque el factor de medida es el agua a nivel del mar (una atmósfera de presión): El agua se congela a 0° Celsius y llega a ebullición a 100° Celsius. Es probable que usted también conozca al Celsius como centígrados, porque así era llamada antes de 1985, gracias a un acuerdo internacional hoy se denomina por el apellido de su fundador, el astrónomo Anders Celsius.

La escala Fahrenheit tiene una base que hoy podríamos considerar subjetiva pero que fue muy revolucionaria en el siglo XVIII y fue el trabajo del físico alemán Daniel Fahrenheit (quien tenía una empresa para fabricar termómetros de mercurio) que construyó su escala a partir de hielo en una solución salina (30°F) y del calor corporal de la axila de su esposa (96°F). Hoy en día se considera que a los 32° Fahrenheit se congela el agua y 212° Fahrenheit entra en ebullición.

Es importante tomar en cuenta que la graduación Celsius y Fahrenheit no se corresponden exactamente. Entre 0°C y 100°C sí existen 100 grados de diferencia, pero entre 0°F y 100°F hay 180 grados. Esta variación gradual hacen que ambas escalas coincidan únicamente en los -40­°C y -40°F.

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Comparación de las escalas de temperatura Kelvin, Celsius y Fahrenheit. Imagen por wps.prenhall.com

Para conocer el grado correspondiente entre ambas escala basta realizar la siguiente operación:

  • Pasar de Celsius a Fahrenheit: multiplicar el valor Celsius por 1.8 y luego sumarle 32.
  • Pasar de Fahrenheit a Celsius: Restar 32 al valor Fahrenheit y luego dividirlo por 1.8.

Las aplicaciones de los teléfonos celulares y las opciones digitales permiten transformar los grados según la escala que estemos familiarizados con tan facilidad que no hace falta hacer ningún cálculo matemático.

Para los recién llegados a Estados Unidos es un poco complicado adecuarse y comprender la escala Fahrenheit, porque en general la escala es una construcción mental que cada uno tiene en su cabeza basada en la experiencia de vida y la sensación térmica, el primer paso quizás sea saber que un día caluroso será cuando el termómetro marque arriba de 83°F y un día frío inferior a 50°F.

¿Algún día ganará la batalla el Celsius contra el Fahrenheit en los Estados Unidos? Es difícil saberlo porque la sola idea de abandonarlo genera mucha resistencia entre la gente,  la cuál lo defiende incorporándolo como una tradición cultural más que una práctica y lógica escala térmica. A pesar que en ciencia y tecnología el Celsius es de uso común, el Fahrenheit goza de una gran popularidad entre el público no científico.

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