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17/06/2015 12:54:39

A pocos días de Plutón

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Dos placas fotográficas que muestran el movimiento de Plutón en el fondo estelar, obtenidas en 1930 desde el Observatorio Lowell por Clyde Tombaugh (1906-1997).

Siempre sentí una misteriosa fascinación por Plutón, durante mi infancia, en una época pre-Internet, cuando toda la información del universo a la cual yo podía disponer estaba en el Almanaque Mundial, a Plutón siempre lo mostraban como un débil y lejano astro brillando entre las estrellas.

Desde entonces siempre me atrapó la intrigante pregunta ¿Cómo será Plutón?

Con esa pregunta he vivido toda mi vida, hasta el momento ningún humano sabe cómo luce su superficie, las mejores fotos que hemos logrado obtener fueron hechas hace pocos años por el Telescopio Espacial Hubble y estas solo mostraban manchas pixeleadas, al menos para mí, no dicen mucho.

La astronomía tiene la particularidad de construir nuestra realidad, de poner límites en este escenario cósmico en el cual estamos inmersos, tal vez no dice mucho de quienes somos, pero nos provee los linderos por donde transcurre nuestra historia, de ahí la belleza de esta ciencia.

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Imagen de Plutón y su luna Caronte, obtenida por el US Naval Observatory en 1978.

Hoy a menos de un mes de la llegada de la sonda espacial New Horizons a Plutón, estamos recibiendo cada vez mejores imágenes de este lejano mundo, es como quitarnos lentamente un velo y divisar poco a poco lo que por toda la historia humana ha estado oculto. Seremos los primeros humanos en la historia que podrá fascinarse con la superficie de un mundo misterioso, uno que hace casi una década fue clasificado de planeta a planeta enano.

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La mejor fotografía de Plutón por el Telescopio Espacial Hubble HST, la imagen ha sido obtenida a partir de varias fotografías tomadas entre 2002 y 2003. El disco central (180 grados) tiene un punto brillante misterioso que podría ser una zona de hielo de monóxido de carbono. Plutón es tan pequeño y distante que para magnificar su superficie es casi como como tratar de ver las marcas en una pelota de fútbol a 65 km de distancia . Crédito: NASA , ESA y M. Buie (Southwest Research Institute).

Plutón se encuentra separado de nosotros por casi 32 veces la distancia que separa la Tierra del Sol, eso es aproximadamente 4.8 mil millones de kilómetros. Si tuviéramos una nave que alcanzara la velocidad de la luz –lo cual es un imposible físico- nos tomaría 4.6 horas en llegar a este planeta enano, a New Horizons le ha tomado más 10 años en llegar allá.

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Foto de Plutón y Caronte obtenida el 6 de junio de 2015 por la sonda espacial New Horizons, créditos NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/ Southwest Research Institute/Assembled by Kevin M. Gill

Plutón es un planeta enano muy singular, posee cinco satélites de las cuales algunas tienen movimientos orbitales muy excepcionales. Por ejemplo, Nix,  una de sus lunas gira entorno a Plutón de una forma enmarañada, este pequeño satélite se mueve, rota, gira y se bambolea de acuerdo al caos gravitatorio que produce la masa de Plutón y sus demás lunas.

  

Por otro lado la superficie de Plutón parece ser muy compleja, es posible que la sonda robot encuentre hielo disperso entre montañas, valles y cráteres, porque si de algo estamos seguros es que Plutón ha recibido una buena cantidad de impactos como los demás cuerpos del Sistema Solar.  También nos podríamos encontrar con alguna neblina muy difusa en su superficie, pues se sabe que Plutón posee una tenue atmósfera de Nitrógeno gaseoso que podría condensarse en las profundidades de los valles. El efecto de marea creado por su sistema de lunas podría generar en Plutón alguna actividad interna, quien sabe, es posible que la sonda descubra algún volcán de hielo, como el que se descubrió en Enceladus, una luna de Saturno.

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Diagrama de la sonda New Horizons y sus instrumentos científicos. Imagen por: NASA / JHUAPL

Eso sí, solo habrá un chance de varias horas para capturar la mayor cantidad de imágenes de Plutón y sus lunas, ya que la New Horizons va de paso, solo se acercará a 12,500 kilómetros de la superficie del planeta enano. Después de su máxima la nave seguirá su viaje internándose en una zona conocida como el Cinturón de Kuiper, un lugar lejano y oscuro donde se mueven una indeterminada cantidad de planetas enanos, cometas y asteroides.

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Imagen de Plutón por New Horizons, en pocos días la sonda enviará fotos con mejor definición y detalle. Imagen por NASA.

En enero de 2016 la sonda pasará a 75 millones de kilómetros del objeto 2011 KW48, estará muy lejos para obtener fotografías detalladas, pero sus mediciones podrían darnos más información sobre ese lejano mundo.

¿Encontraremos algo más después del 2011 KW48? Es difícil saberlo, pues es como disparar en la oscuridad con la intensión de acertar en el blanco, lo que sí es seguro es que la New Horizons terminará por agotar su batería y se apagará, su final es quedar viajando por la galaxia por los siglos de los siglos.

Si alguna vez la humanidad llega a desaparecer, la New Horizons junto con las sondas Pioneer y las Voyager será lo único que quedará de nuestra especie. 

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